L’épargne-logement existe depuis plus de 80 ans. La Wüstenrot Bausparkasse AG est la plus ancienne parmi les caisses d’épargne-logement en Allemagne. Elle a été fondée en 1921 à Wüstenrot, un village de la forêt souabe. L’idée de base du système d’épargne-logement peut être représentée comme suit:

10 personnes sans capital propre veulent épargner en vue de se construire leur propre maison. Si chacun est à même d’épargner 10% du montant requis par an, tout le monde aura réuni son capital nécessaire après dix ans. Mais si ces personnes se réunissent et mettent leur argent dans un pot commun, alors le premier pourra construire sa maison après un an seulement, en recourant à l’argent épargné par les autres. La deuxième année, ce sera au tour du deuxième d’entamer sa construction en utilisant l’argent des huit autres ainsi que la part remboursée par le premier, qui a déjà construit. La troisième année, ce sera au tour du troisième, etc. De cette façon, ils parviendront tous à leurs fins au bout de dix ans, et cela en moyenne 4,5 ans plus tôt que si chacun avait réuni tout seul les moyens requis pour sa construction.

Aujourd’hui, ce système est loin de fonctionner d‘une façon aussi simple. Désormais il s’agit d’un système « ouvert », c’est-à-dire que de nouveaux épargnants rejoignent constamment ce «cercle ouvert» de la communauté des titulaires d’un contrat d’épargne-logement.